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Ciencia

El telescopio espacial Webb recibe el impacto de un micrometeorito

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MADRID, 9 Jun. (EUROPA PRESS) – El Telescopio Espacial James Webb, recién desplegado a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, sufrió un impacto de micrometeorito fortuito y mayor de las predicciones en un segmento de su espejo primario de 6,5 metros.

El siniestro se produjo entre el 23 y el 25 de mayo. La NASA informa ahora que después de las evaluaciones iniciales, el equipo descubrió que «el telescopio todavía funciona a un nivel que supera todos los requisitos de la misión a pesar de un efecto marginalmente detectable en los datos». Se están realizando análisis y mediciones exhaustivos.

Los impactos de micrometeoritos son un aspecto inevitable de la operación de cualquier nave espacial, que rutinariamente sufre muchos impactos en el transcurso de largas y productivas misiones científicas en el espacio.

El espejo de Webb fue diseñado para soportar el bombardeo del entorno de micrometeoritos en su órbita alrededor del Sol-Tierra L2 de partículas del tamaño de polvo que vuelan a velocidades extremas.

IMPACTO MAYOR AL PREVISTO EN LAS PRUEBAS DE RESISTENCIA

Mientras se construía el telescopio, los ingenieros utilizaron una combinación de simulaciones e impactos de prueba reales en muestras de espejos para tener una idea más clara de cómo fortalecer el observatorio para que funcione en órbita. «Este impacto más reciente fue mayor de lo que se modeló y más allá de lo que el equipo podría haber probado sobre el terreno», admite la NASA en un comunicado.

«Siempre supimos que Webb tendría que capear el entorno espacial, que incluye la luz ultravioleta fuerte y las partículas cargadas del Sol, los rayos cósmicos de fuentes exóticas en la galaxia y los impactos ocasionales de micrometeoroides dentro de nuestro sistema solar», dijo Paul Geithner, subdirector técnico de proyectos en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

«Diseñamos y construimos Webb con margen de rendimiento (óptico, térmico, eléctrico, mecánico) para garantizar que pueda realizar su ambiciosa misión científica incluso después de muchos años en el espacio». Por ejemplo, debido al trabajo cuidadoso de los equipos del sitio de lanzamiento, la óptica de Webb se mantuvo más limpia de lo necesario mientras estaba en tierra; su limpieza prístina mejora la reflectividad y el rendimiento general, mejorando así la sensibilidad total. Este y otros márgenes de rendimiento hacen que las capacidades científicas de Webb sean sólidas frente a posibles degradaciones a lo largo del tiempo.

Además, la capacidad de Webb para detectar y ajustar las posiciones de los espejos permite una corrección parcial del resultado de los impactos. Al ajustar la posición del segmento afectado, los ingenieros pueden cancelar una parte de la distorsión.

Esto minimiza el efecto de cualquier impacto, aunque no toda la degradación puede ser neutralizada a de esta manera. Los ingenieros ya han realizado un primer ajuste de este tipo para el segmento C3 recientemente afectado, y los ajustes planificados adicionales del espejo continuarán afinando esta corrección. Estos pasos se repetirán cuando sea necesario en respuesta a eventos futuros como parte del monitoreo y mantenimiento del telescopio a lo largo de la misión.

Para proteger a Webb en órbita, los equipos de vuelo pueden usar maniobras protectoras que intencionalmente alejan la óptica de las lluvias de meteoritos conocidas antes de que ocurran.

EVENTO FORTUITO INEVITABLE

Este impacto más reciente no fue el resultado de una lluvia de meteoritos y actualmente se considera un evento fortuito inevitable.

Como resultado de este impacto, se formó un equipo especializado de ingenieros para buscar formas de mitigar los efectos de más impactos de micrometeoritos de esta escala. Con el tiempo, el equipo recopilará datos invaluables y trabajará con expertos en predicción de micrometeoritos en el Marshall Space Flight Center de la NASA para poder predecir mejor cómo puede cambiar el rendimiento, teniendo en cuenta que el rendimiento inicial del telescopio es mejor de lo esperado.

El tremendo tamaño y la sensibilidad de Webb lo convierten en un detector altamente sensible de micrometeoritos; con el tiempo, Webb ayudará a mejorar el conocimiento del entorno de partículas de polvo del sistema solar en L2, para esta y futuras misiones.

«Con los espejos de Webb expuestos al espacio, esperábamos que los impactos ocasionales de micrometeoritos degradaran con gracia el rendimiento del telescopio con el tiempo», dijo Lee Feinberg, gerente de elementos del telescopio óptico Webb en NASA Goddard. «Desde el lanzamiento, hemos tenido cuatro impactos de micrometeoritos medibles más pequeños que fueron consistentes con las expectativas y este más reciente es más grande de lo que suponían nuestras predicciones de degradación. Usaremos estos datos de vuelo para actualizar nuestro análisis de rendimiento a lo largo del tiempo y también desarrollaremos enfoques operativos para asegurarnos de maximizar el rendimiento de imágenes de Webb en la mejor medida posible durante muchos años».

Este impacto reciente no provocó ningún cambio en el cronograma de operaciones de Webb, ya que el equipo continúa revisando los modos de observación de los instrumentos científicos y se prepara para el lanzamiento de las primeras imágenes de Webb y el inicio de las operaciones científicas.

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Una tormenta de polvo desafía a la misión InSight en Marte

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MADRID, 10 Oct. (EUROPA PRESS) – La misión InSight de la NASA en Marte, que se espera que finalice en un futuro cercano, ha experimentado una caída en la energía generada por sus paneles solares debido a una gran tormenta de polvo.

Observada por primera vez el 21 de septiembre de 2022 por el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, la tormenta se encuentra aproximadamente a 3.500 kilómetros de InSight, en el hemisferio sur marciano, e inicialmente tuvo poco impacto en el módulo de aterrizaje.

La misión monitorea cuidadosamente el nivel de potencia del módulo de aterrizaje, que ha ido disminuyendo constantemente a medida que se acumula polvo en sus paneles solares. Para el lunes 3 de octubre, la tormenta había crecido lo suficiente y levantaba tanto polvo que el espesor de la neblina de polvo en la atmósfera marciana había aumentado en casi un 40 % alrededor de InSight. Con menos luz solar llegando a los paneles del módulo de aterrizaje, su energía cayó de 425 vatios-hora por día marciano, o sol, a solo 275 vatios-hora por sol.

El sismómetro de InSight ha estado funcionando durante aproximadamente 24 horas cada dos días marcianos. Pero la caída de la energía solar no deja energía suficiente para cargar completamente las baterías cada sol. Al ritmo actual de descarga, el módulo de aterrizaje solo podría operar durante varias semanas. Entonces, para conservar energía, la misión apagará el sismómetro de InSight durante las próximas dos semanas.

«Estábamos en el último peldaño de nuestra escalera en lo que respecta al poder. Ahora estamos en la planta baja», dijo en un comunicado el gerente de proyecto de InSight, Chuck Scott, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Si podemos superar esto, podemos seguir operando hasta el invierno, pero me preocuparía la próxima tormenta que se avecina».

El equipo había estimado que la misión de InSight terminaría en algún momento entre fines de octubre de este año y enero de 2023, según las predicciones de cuánto reducirá el polvo en sus paneles solares su generación de energía. El módulo de aterrizaje ha superado hace mucho tiempo su misión principal y ahora está cerca del final de su misión extendida, realizando «ciencia adicional» midiendo los ‘martemotos’, que revelan detalles sobre el interior profundo del Planeta Rojo.

Hay señales de que esta gran tormenta regional ha alcanzado su punto máximo y ha entrado en su fase de descomposición: el instrumento Mars Climate Sounder de MRO, que mide el calentamiento causado por la luz solar que absorbe el polvo, ve que el crecimiento de la tormenta se está desacelerando. Y las nubes que levantan polvo observadas en las imágenes de la cámara Mars Color Imager del orbitador, que crea mapas globales diarios del Planeta Rojo y fue el primer instrumento para detectar la tormenta, no se están expandiendo tan rápido como antes.

Esta tormenta regional no es una sorpresa: es la tercera tormenta de este tipo que se ve este año. De hecho, las tormentas de polvo de Marte ocurren en todo momento del año marciano, aunque más de ellas, y más grandes, ocurren durante el otoño e invierno del norte, que está llegando a su fin.

Las tormentas de polvo de Marte no son tan violentas o dramáticas como las retrata Hollywood. Si bien los vientos pueden soplar hasta 97 kilómetros por hora, el aire marciano es lo suficientemente liviano como para tener solo una fracción de la fuerza de las tormentas en la Tierra. En su mayoría, las tormentas son desordenadas: arrojan polvo a la atmósfera, que vuelve a caer lentamente, a veces durante semanas.

En raras ocasiones, los científicos han visto cómo las tormentas de polvo se convertían en eventos de polvo que rodeaban el planeta y que cubrían casi todo Marte. Una de estas tormentas de polvo del tamaño de un planeta puso fin al rover Opportunity de la NASA con energía solar en 2018.

Debido a que funcionan con energía nuclear, los rover Curiosity y Perseverance de la NASA no tienen nada de qué preocuparse en términos de que una tormenta de polvo afecte su energía. Pero el helicóptero Ingenuity, que funciona con energía solar, ha notado el aumento general de la neblina de fondo.

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Cuatro nuevos tripulantes llegan a la ISS en una nave de Space X

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MADRID, 7 Oct. (EUROPA PRESS) – La Dragon Endurance de Space X ha transportado para la NASA a la Estación Espacial Internacional a los astronautas Nicole Mann y Josh Cassada, el japonés Koichi Wakata y la cosmonauta rusa Anna Kikina.

Tras un vuelo de 30 horas desde cabo Cañaveral, la tripulación de la Crew 5 de Space X abrió la escotilla a las 22.49 UTC del jueves 6 de octubre uniéndose a la tripulación de la Expedición 68 de los astronautas de la NASA Bob Hines, Kjell Lindgren, Frank Rubio y Jessica Watkins, Samantha Cristoforetti de la ESA y los cosmonautas de Roscosmos Sergey Prokopyev y Dmitri Petelin.

Nicole Mann es la primera nativa americana en el espacio: miembro de una de las tribus indias de Round Valley en California.

La presencia de Kikina marca la primera vez que un cosmonauta ruso viaja a bordo de una nave espacial Dragon, y la primera desde Estados Unidos en 20 años. Desde que SpaceX comenzó a enviar tripulaciones a la ISS, la NASA y la corporación espacial estatal rusa Roscosmos han estado trabajando juntas en un acuerdo de intercambio de tripulación. Eso ha continuado pese al deterioro de las relaciones a raíz de la invasión rusa de Ucrania.

Está previsto que los astronautas de la misión Crew 4 regresen a la Tierra a finales de este mes en su propia cápsula Dragon, que ha estado conectada a la estación espacial desde su llegada.

Desde 2020, Space X transporta por contrato astronautas para la NASA hasta la Estación Espacial Internacional.

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Hubble desvela una explosión cósmica

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MADRID, 26 Sep. (EUROPA PRESS) – Una capa de gas espeso y polvo rodea a una estrella joven y brillante a más de 9.000 años luz de distancia en la constelación de Tauro, en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA.

Este objeto, que los astrónomos conocen como IRAS 05506+2414, puede ser un ejemplo de un evento explosivo causado por la interrupción de un sistema estelar joven y masivo, informa la NASA.

Los discos giratorios de material que rodean a una estrella joven generalmente se canalizan hacia salidas gemelas de gas y polvo de la estrella. Sin embargo, en el caso de IRAS 05506+2414, un chorro de material en forma de abanico que viaja a velocidades de hasta 350 kilómetros por segundo se está extendiendo desde el centro de esta imagen.

Los astrónomos recurrieron a la Wide Field Camera 3 del Hubble para medir la distancia a IRAS 05506+2414. Si bien es posible medir la velocidad del material que se aleja de la estrella, los astrónomos no pueden decir a que distancia de la Tierra está realmente la estrella con una sola observación. Para determinar la distancia de la estrella, midieron la distancia que recorre el flujo de salida entre imágenes sucesivas. De allí podrían inferir la distancia al IRAS 05506+2414.

Conocer su distancia permite a los astrónomos determinar cómo de brillante es la estrella y cuánta energía emite y, por lo tanto, estimar su masa, información vital para determinar el origen del flujo inusual de esta brillante estrella joven.

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