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Ciencia

Dos nuevas especies de cocodrilos que comieron ancestros humanos

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MADRID, 16 Jun. (EUROPA PRESS) – Paleontólogos liderados por la Universidad de Iowa han descubierto dos nuevas especies de cocodrilos que vagaban por África hace entre 18 y 15 millones de años y se alimentaban de antepasados humanos.

Los cocodrilos enanos gigantes de Kinyang (en dorado) eran hasta cuatro veces más largos que sus parientes modernos, los cocodrilos enanos (que se muestran en verde). El descubrimiento de la nueva especie se produce después del análisis del cráneo de un espécimen de Kinyang.

Los cocodrilos enanos rara vez superan el metro y medio de largo, pero las formas antiguas medían hasta cuatro metros y probablemente se encontraban entre las amenazas más feroces para cualquier animal que encontraran.

«Estos fueron los mayores depredadores a los que se enfrentaron nuestros antepasados», dice en un comunicado Christopher Brochu, profesor del Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra en Iowa y autor correspondiente del estudio. «Eran depredadores oportunistas, al igual que los cocodrilos de hoy. Hubiera sido francamente peligroso para los humanos antiguos ir al río a tomar un trago».

Las nuevas especies se llaman Kinyang mabokoensis y Kinyang tchernovi. Tenían hocicos cortos y profundos y dientes grandes y cónicos. Sus fosas nasales se abrieron un poco hacia arriba y hacia el frente, no directamente hacia arriba como lo hacen en los cocodrilos modernos. Pasaron la mayor parte de su tiempo en el bosque, en lugar de en el agua, esperando para emboscar a sus presas.

«Tenían lo que parecía una gran sonrisa que los hacía parecer muy felices, pero te morderían la cara si les dieras la oportunidad», dice Brochu.

Kinyang vivió en el Valle del Rift de África Oriental, en partes de la actual Kenia, en el período Mioceno temprano a medio, una época en la que la región estaba cubierta en gran parte por bosques. Sin embargo, a partir del final de un período llamado el Óptimo Climático del Mioceno, hace unos 15 millones de años, ambas especies parecieron extinguirse.

¿Por qué desaparecieron? Brochu cree que el cambio climático provocó menos precipitaciones en la región. La reducción de las precipitaciones condujo a un retroceso gradual de los bosques, que dieron paso a pastizales y bosques mixtos de sabana. El cambio en el paisaje afectó a Kinyang, que los investigadores creen que probablemente prefería las regiones boscosas para cazar y anidar.

«Los cocodrilos enanos modernos se encuentran exclusivamente en humedales boscosos», dice Brochu, quien ha estudiado cocodrilos antiguos y modernos durante más de tres décadas. «La pérdida de hábitat puede haber provocado un cambio importante en los cocodrilos que se encuentran en el área.

«Estos mismos cambios ambientales se han relacionado con el surgimiento de los primates bípedos más grandes que dieron origen a los humanos modernos», agrega Brochu.

Brochu reconoce que la causa de la extinción del Kinyang requiere más pruebas, ya que los investigadores no pueden determinar con precisión cuándo se extinguieron los animales. Además, hay una brecha en el registro fósil entre Kinyang y otros linajes de cocodrilos que aparecieron en escena hace unos 7 millones de años. Los recién llegados incluían parientes del cocodrilo del Nilo que se encuentra actualmente en Kenia.

Brochu examinó los especímenes durante varias visitas desde 2007 a los Museos Nacionales de Kenia, en Nairobi. El estudio fue publicado en The Anatomical Record.

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Una tormenta de polvo desafía a la misión InSight en Marte

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MADRID, 10 Oct. (EUROPA PRESS) – La misión InSight de la NASA en Marte, que se espera que finalice en un futuro cercano, ha experimentado una caída en la energía generada por sus paneles solares debido a una gran tormenta de polvo.

Observada por primera vez el 21 de septiembre de 2022 por el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, la tormenta se encuentra aproximadamente a 3.500 kilómetros de InSight, en el hemisferio sur marciano, e inicialmente tuvo poco impacto en el módulo de aterrizaje.

La misión monitorea cuidadosamente el nivel de potencia del módulo de aterrizaje, que ha ido disminuyendo constantemente a medida que se acumula polvo en sus paneles solares. Para el lunes 3 de octubre, la tormenta había crecido lo suficiente y levantaba tanto polvo que el espesor de la neblina de polvo en la atmósfera marciana había aumentado en casi un 40 % alrededor de InSight. Con menos luz solar llegando a los paneles del módulo de aterrizaje, su energía cayó de 425 vatios-hora por día marciano, o sol, a solo 275 vatios-hora por sol.

El sismómetro de InSight ha estado funcionando durante aproximadamente 24 horas cada dos días marcianos. Pero la caída de la energía solar no deja energía suficiente para cargar completamente las baterías cada sol. Al ritmo actual de descarga, el módulo de aterrizaje solo podría operar durante varias semanas. Entonces, para conservar energía, la misión apagará el sismómetro de InSight durante las próximas dos semanas.

«Estábamos en el último peldaño de nuestra escalera en lo que respecta al poder. Ahora estamos en la planta baja», dijo en un comunicado el gerente de proyecto de InSight, Chuck Scott, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Si podemos superar esto, podemos seguir operando hasta el invierno, pero me preocuparía la próxima tormenta que se avecina».

El equipo había estimado que la misión de InSight terminaría en algún momento entre fines de octubre de este año y enero de 2023, según las predicciones de cuánto reducirá el polvo en sus paneles solares su generación de energía. El módulo de aterrizaje ha superado hace mucho tiempo su misión principal y ahora está cerca del final de su misión extendida, realizando «ciencia adicional» midiendo los ‘martemotos’, que revelan detalles sobre el interior profundo del Planeta Rojo.

Hay señales de que esta gran tormenta regional ha alcanzado su punto máximo y ha entrado en su fase de descomposición: el instrumento Mars Climate Sounder de MRO, que mide el calentamiento causado por la luz solar que absorbe el polvo, ve que el crecimiento de la tormenta se está desacelerando. Y las nubes que levantan polvo observadas en las imágenes de la cámara Mars Color Imager del orbitador, que crea mapas globales diarios del Planeta Rojo y fue el primer instrumento para detectar la tormenta, no se están expandiendo tan rápido como antes.

Esta tormenta regional no es una sorpresa: es la tercera tormenta de este tipo que se ve este año. De hecho, las tormentas de polvo de Marte ocurren en todo momento del año marciano, aunque más de ellas, y más grandes, ocurren durante el otoño e invierno del norte, que está llegando a su fin.

Las tormentas de polvo de Marte no son tan violentas o dramáticas como las retrata Hollywood. Si bien los vientos pueden soplar hasta 97 kilómetros por hora, el aire marciano es lo suficientemente liviano como para tener solo una fracción de la fuerza de las tormentas en la Tierra. En su mayoría, las tormentas son desordenadas: arrojan polvo a la atmósfera, que vuelve a caer lentamente, a veces durante semanas.

En raras ocasiones, los científicos han visto cómo las tormentas de polvo se convertían en eventos de polvo que rodeaban el planeta y que cubrían casi todo Marte. Una de estas tormentas de polvo del tamaño de un planeta puso fin al rover Opportunity de la NASA con energía solar en 2018.

Debido a que funcionan con energía nuclear, los rover Curiosity y Perseverance de la NASA no tienen nada de qué preocuparse en términos de que una tormenta de polvo afecte su energía. Pero el helicóptero Ingenuity, que funciona con energía solar, ha notado el aumento general de la neblina de fondo.

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Cuatro nuevos tripulantes llegan a la ISS en una nave de Space X

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MADRID, 7 Oct. (EUROPA PRESS) – La Dragon Endurance de Space X ha transportado para la NASA a la Estación Espacial Internacional a los astronautas Nicole Mann y Josh Cassada, el japonés Koichi Wakata y la cosmonauta rusa Anna Kikina.

Tras un vuelo de 30 horas desde cabo Cañaveral, la tripulación de la Crew 5 de Space X abrió la escotilla a las 22.49 UTC del jueves 6 de octubre uniéndose a la tripulación de la Expedición 68 de los astronautas de la NASA Bob Hines, Kjell Lindgren, Frank Rubio y Jessica Watkins, Samantha Cristoforetti de la ESA y los cosmonautas de Roscosmos Sergey Prokopyev y Dmitri Petelin.

Nicole Mann es la primera nativa americana en el espacio: miembro de una de las tribus indias de Round Valley en California.

La presencia de Kikina marca la primera vez que un cosmonauta ruso viaja a bordo de una nave espacial Dragon, y la primera desde Estados Unidos en 20 años. Desde que SpaceX comenzó a enviar tripulaciones a la ISS, la NASA y la corporación espacial estatal rusa Roscosmos han estado trabajando juntas en un acuerdo de intercambio de tripulación. Eso ha continuado pese al deterioro de las relaciones a raíz de la invasión rusa de Ucrania.

Está previsto que los astronautas de la misión Crew 4 regresen a la Tierra a finales de este mes en su propia cápsula Dragon, que ha estado conectada a la estación espacial desde su llegada.

Desde 2020, Space X transporta por contrato astronautas para la NASA hasta la Estación Espacial Internacional.

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Hubble desvela una explosión cósmica

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MADRID, 26 Sep. (EUROPA PRESS) – Una capa de gas espeso y polvo rodea a una estrella joven y brillante a más de 9.000 años luz de distancia en la constelación de Tauro, en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA.

Este objeto, que los astrónomos conocen como IRAS 05506+2414, puede ser un ejemplo de un evento explosivo causado por la interrupción de un sistema estelar joven y masivo, informa la NASA.

Los discos giratorios de material que rodean a una estrella joven generalmente se canalizan hacia salidas gemelas de gas y polvo de la estrella. Sin embargo, en el caso de IRAS 05506+2414, un chorro de material en forma de abanico que viaja a velocidades de hasta 350 kilómetros por segundo se está extendiendo desde el centro de esta imagen.

Los astrónomos recurrieron a la Wide Field Camera 3 del Hubble para medir la distancia a IRAS 05506+2414. Si bien es posible medir la velocidad del material que se aleja de la estrella, los astrónomos no pueden decir a que distancia de la Tierra está realmente la estrella con una sola observación. Para determinar la distancia de la estrella, midieron la distancia que recorre el flujo de salida entre imágenes sucesivas. De allí podrían inferir la distancia al IRAS 05506+2414.

Conocer su distancia permite a los astrónomos determinar cómo de brillante es la estrella y cuánta energía emite y, por lo tanto, estimar su masa, información vital para determinar el origen del flujo inusual de esta brillante estrella joven.

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